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Seguro 3 de marzo de 2020El jefe de la Organización Mundial de la Salud ha iniciado una rueda de prensa diaria instando a los países de todo el mundo a hacer más para detener la propagación de Covid.

La súplica del presidente ejecutivo, Tedros Adhanom Ghebreyesus, se había convertido en un estribillo común en las semanas anteriores: si se tomaban medidas agresivas, el virus podría contenerse.

Esta posibilidad, dijo, era una de las diferencias clave entre el covid y la gripe. “Ni siquiera estamos hablando de contención para la gripe estacional. Simplemente no es posible”, dijo.

Cobertura completa de la pandemia de Covid-19

Poco más de una semana después, la agencia de salud de las Naciones Unidas declarado Covid una pandemia. El nuevo coronavirus seguiría propagándose a casi todos los países del mundo.

Pero sucedió algo sorprendente: la transmisión de la gripe se detuvo. Resultó que el virus de la gripe podía contenerse.

Esta revelación no sería la única vez en los últimos tres años que Covid ha ayudado a los científicos a obtener una nueva comprensión de la influenza. El enfoque de ojo de águila en Covid ha cambiado la forma en que los investigadores, y el público, piensan sobre la gripe estacional.

La transmisión de la influenza se puede detener

La temporada de gripe 2020-2021, la primera temporada completa de gripe de la pandemia de Covid, desafió el mensaje de Tedros. Por primera vez desde 1997, cuando la OMS lanzó su sitio web de seguimiento global de la gripe. FluNetlos casos estuvieron virtualmente ausentes ese invierno.

«Fue impactante cómo la gripe se redujo a cero ese año», dijo Linsey Marr, profesora de ingeniería civil y ambiental en Virginia Tech. «Hemos aprendido que es posible detener la gripe».

Los investigadores, hasta cierto punto, no están de acuerdo sobre la razón exacta de la caída sin precedentes de la gripe esa temporada. Las medidas de mitigación relacionadas con la pandemia, incluido el uso de máscaras, evitar viajes y reuniones en interiores y lavarse las manos con más frecuencia, probablemente desempeñaron un papel.

Otros atribuyen el hecho de que Covid fue el virus dominante ese invierno.

“Cuando te expones a un virus respiratorio como la influenza o el covid, induce una respuesta inmunitaria inicial no específica”, dice el Dr. Matthew Memoli, director de la unidad de estudios clínicos del Laboratorio de Enfermedades Infecciosas del Instituto Nacional de Alergia e Infecciología. . Enfermedades.

Dijo que más tarde el cuerpo desarrolla los anticuerpos específicos contra el virus, pero en esta etapa inicial, una respuesta antiviral no específica también puede reducir el riesgo de gripe.

«Si está expuesto regularmente a un virus Covid, eso realmente activará su respuesta viral… y no es susceptible a otro virus respiratorio como la gripe en ese momento», dijo.

Ya sea que haya sido el dominio de Covid o los cambios de comportamiento lo que más contribuyó a la inexistente temporada de gripe 2020-2021, y muchos atribuyen ambos, el nuevo conocimiento de que la transmisión de la gripe de hecho puede detenerse llegó para quedarse. .

Trabajo «Intervenciones no farmacéuticas»

Antes de Covid, los expertos ponían un stock limitado en las llamadas estrategias no farmacéuticas, es decir, no vacunales, para prevenir la transmisión de la influenza. Si bien comportamientos como lavarse las manos, usar máscaras y filtrar el aire se consideraron buenas ideas, no estaban destinados a mover la aguja de manera significativa para detener la propagación.

«Antes de la pandemia, estábamos muy enfocados en promover la vacunación como la forma principal de reducir la transmisión de la gripe», dijo Seema Lakdawala, profesora asociada de microbiología e inmunología en la Universidad de Emory en Atlanta. «Ahora nos damos cuenta de que, sí, las vacunas son realmente importantes, pero las medidas adicionales realmente pueden reducir la carga de salud pública de la influenza».

Antes de 2020, dijo que hubo un puñado de estudios que intentaron medir la efectividad de estas intervenciones, pero no fueron concluyentes. “Al salir de la pandemia de covid-19, ahora tenemos pruebas concluyentes de que las estrategias de mitigación como el uso de mascarillas, el distanciamiento social y quedarse en casa cuando se está enfermo pueden tener un gran impacto en la transmisión de los virus de la gripe”, dijo.

Las tasas de vacunación contra la gripe bastante constantes respaldan aún más esta nueva apreciación de las intervenciones no farmacéuticas.

«No creo que la cantidad de vacunas haya sido significativamente mayor», dijo Lakdawala sobre la temporada de gripe 2020-2021. Dijo que todavía rondaba entre el 40 % y el 60 %, y agregó que no creía que la disminución en la transmisión de la gripe se debiera principalmente a la inmunidad de la vacuna.

Efectivamente, según Centros para el Control y Prevención de DesastresEl 52,1 % de las personas en los Estados Unidos habían recibido sus vacunas contra la gripe estacional al final de la temporada 2020-2021, solo un pequeño aumento del 51,8 % en la temporada 2019-2020.

La gripe se puede propagar por aerosoles

Al comienzo de la pandemia, cómo se propaga el covid de persona a persona fue uno de los temas más debatidos entre los científicos. Originalmente se pensó que se propagaba a través de las gotitas respiratorias expulsadas cuando las personas tosían, estornudaban o hablaban, pero ahora los científicos entienden que también se puede propagar a través de partículas aún más pequeñas llamadas aerosoles que pueden flotar en el aire.

Marr dijo que ella y sus colegas no tenían una respuesta clara sobre el modo dominante de transmisión, pero su trabajo ha demostrado que la influenza, como el covid, también puede propagarse a través de aerosoles. Ciertamente, muchos investigadores de la influenza reconocieron esto antes de la pandemia, pero la evidencia se limitó principalmente a un estudio de caso de 1979 en el que un avión estuvo en tierra durante tres horas debido a una falla en el motor. Sin filtración de aire, el 72% de los pasajeros desarrollaron síntomas de gripe, y casi todos los que se hicieron la prueba, incluido el pasajero original que abordó enfermo, dieron positivo por gripe.

“Es casi seguro que fue transmisión aérea en este caso”, dijo Marr. Aunque el estudio de caso de la aerolínea le enseñó a la comunidad de investigadores sobre la transmisión de la gripe en el aire, dijo que la apreciación del público en general por estos riesgos había aumentado gracias a Covid.

A lo largo de la pandemia, la búsqueda de formas efectivas de limitar la transmisión de aerosoles también ha fortalecido el apoyo a los filtros de aire HEPA y UV, y el control de la humedad en espacios interiores. Según la investigación de Marr, estas lecciones también se pueden aplicar a la gripe.

La “gripe larga” puede ser un riesgo

La prevalencia de covid prolongado, es decir, síntomas persistentes y, a veces, debilitantes que persisten mucho después de la infección inicial, ha cambiado la forma en que los investigadores piensan sobre los riesgos de la gripe, dijo Akiko Iwasaki, profesora de inmunobiología en la Universidad de Yale.

«Covid ciertamente no es el único que tiene estas consecuencias a largo plazo, incluso después de una infección leve», dijo. Después de la gripe, no es raro experimentar síntomas, especialmente fatiga persistente y confusión mental.

Es menos probable que la gripe estacional cause síntomas duraderos que las cepas de gripe pandémica como el virus H1N1 2009, dice Iwasaki, pero se necesita más investigación para estar seguro.

Dijo que para la gripe pandémica de 2009 e «incluso la gripe de 1918, hay muchas historias de personas que desarrollaron psicosis o afecciones neurológicas durante un largo período de tiempo». Un estudio de 2015 en la revista Vacuna mostró que, en toda Noruega, las personas infectadas con la gripe H1N1 de 2009 desarrollaron fatiga crónica con más del doble de frecuencia que las que se habían vacunado esta temporada de gripe.

Un estudio reciente en la revista Célula sugirió que incluso un covid leve podría provocar daño cerebral crónico. En este estudio, los investigadores compararon infecciones leves de covid con infecciones leves de gripe en ratones y humanos y encontraron que los efectos en el cerebro eran similares alrededor de siete días después de la infección. Luego, después de un seguimiento más prolongado, las infecciones por covid causaron daños a más largo plazo que los virus de la gripe, que en su mayoría desaparecieron después de siete semanas. Este tipo de estudios, impulsados ​​por la pandemia de covid, ya han comenzado a ayudar a explicar cómo se comporta la gripe en el cuerpo, dijo Iwasaki.

Las infecciones asintomáticas de influenza pueden estar subestimadas

La pandemia de Covid ha arrojado luz sobre el alcance y el riesgo de infecciones asintomáticas. Con gran parte de la población frotándose las fosas nasales diaria o semanalmente y luego informando esos resultados a su trabajo y a sus médicos, los funcionarios de salud pudieron recopilar una gran cantidad de datos sobre la cantidad de personas que dieron positivo por covid sin síntomas y la duración de estos. las infecciones persistieron.

“La razón por la que encontramos casos asintomáticos de covid tan claramente fue porque todos se hacían pruebas repetidamente para poder ir a trabajar”, ​​dijo Lakdawala, de la Universidad de Emory. «Tenemos pruebas repetidas en la misma población cada semana, pero nunca hemos hecho eso para la gripe».

Debido a que las personas rara vez se hacen la prueba de la gripe a menos que se sientan mal, Lakdawala dijo que el alcance de las infecciones asintomáticas de la gripe es difícil de medir, y mucho menos de estimar.

Los científicos saben que los casos asintomáticos de gripe son posibles y que hay un período de 24 horas en el que las personas eliminan el virus antes de que empiecen a sentirse enfermas. Pero dado el valor de repetir las pruebas, tanto Lakdawala como Marr dijeron que las pruebas de gripe generalizadas y económicas deberían estar fácilmente disponibles.

La gente quiere probar, y son buenos en eso

En opinión de Lakdawala, lo más valioso que se puede sacar de Covid sobre la gripe es saber que las personas no solo están ansiosas por saber si han sido infectadas con un virus, sino que también pueden llevar a cabo los protocolos de prueba para obtener resultados precisos. .

«Antes, cuando surgían las pruebas caseras generalizadas, siempre existía la duda de si alguien sabría cómo hacer dab con precisión o si podría obtener una muestra lo suficientemente buena», dijo. «Ahora hemos demostrado que las personas están listas para limpiarse la nariz muy bien».

Las implicaciones para la influenza y otros virus, incluido el virus respiratorio sincitial, o RSV, son claras: si se les ofreciera la opción de pruebas caseras asequibles para la influenza, las personas se frotarían fácilmente.

«La gente está comprometida a un nivel que nunca hemos disfrutado», dijo Lakdawala. «Quieren saber, por lo que debemos darles las herramientas para saber y luego recopilar esos datos».

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